Pro wrestlers used to love to be hated. But today’s political tensions make that dangerous


Stickliville, Virgínia
CNN

No final dos anos 1980, quando Beau James começou a lutar profissionalmente, o público ia a um show entre o bem e o mal, para assistir a uma história sobre heróis e vilões, para curtir as lutas e depois ir para casa.

James gostava de ser o herói, mas isso não era nada comparado a interpretar o bandido.

“Eles me apresentaram e as pessoas me vaiaram por dois minutos seguidos. … É barulhento. … Já estive lá na mesma situação em que eles me amam – não acho que isso se compare à altura de o ódio.”

Os lutadores constroem um personagem com uma história de fundo para que o público sinta que as apostas são altas quando levam um soco na cara. Embora muitas vezes peguem tópicos das notícias e da cultura pop, eles geralmente não são abertamente políticos. Mas a corrida presidencial de 2016 entre Donald Trump e Hillary Clinton gerou uma ideia entre James e o lutador Dan Harnsberger.

Juntos, eles desenvolveram o “liberal-progressista” Dan Richards, que costuma ser o vilão nas partidas nas cidades mineiras votantes do Partido Republicano em Appalachia e em alguns estados do sul. O liberal será ouvido e até alguns aplausos enquanto a multidão assiste à violência organizada na noite de luta livre profissional.

Nos últimos cinco anos, essa atmosfera só ficou mais sombria, disseram James e Hansberger este mês.

Após as eleições de meio de mandato deste mês, derrotou vários candidatos apoiados por Trump, até mesmo alguns deles negadores de eleições Eles desistiram de suas corridas. Ela observou que pelo menos alguns estavam dispostos a superar a recusa de Trump em aceitar sua derrota em 2020 e reunir os apoiadores que ele incitou a invadir o Capitólio dos Estados Unidos em 6 de janeiro de 2021.

Mas Harnsberger disse que a retórica teve um impacto duradouro nas cidades montanhosas dos Apalaches, mesmo entre os fãs que sabem que luta livre é entretenimento.

“A multidão adotou uma abordagem muito mais violenta comigo”, disse Harnsburger, que interpreta o liberal progressista no ringue. “Eu joguei pedras em mim. Uma senhora puxou um isqueiro e tentou colocar fogo no meu torso enquanto elas estavam em cima de mim. E outra pessoa puxou o interruptor.”

Um lutador profissional vive ou morre engajando a multidão, o que é ainda mais importante do que as habilidades de quem está dentro do ringue.

Então, quando ele viu florestas de bandeiras de Trump na Virgínia Ocidental durante a eleição presidencial de 2016, James se perguntou como poderia capitalizar essa paixão – conhecida como “calor” no jargão do wrestling.

Ele se lembra de ter dito a um amigo: “Oh, meu Deus.” “Se tivéssemos um cara que fosse anti-Trump e pudéssemos mandá-lo para o ringue nessas cidades, quanto calor receberíamos?”

Eles tentaram usar a bandeira de Hillary Clinton no ringue e obtiveram uma reação bastante forte. No fim de semana seguinte, James conheceu Harnsburger pela primeira vez em algum tempo. Eles lutaram juntos anos atrás. Separadamente, Harnsberger estava testando como sua política funcionaria.

Os dois se uniram para criar e promover os Liberais Progressistas. James Harnsberger ajudou a aprimorar suas opiniões sobre as falas que excitarão uma multidão e como acelerá-la – como quando você diz: “Estamos vindo atrás de suas armas”.

E correu bem. Eles se divertiram. James disse que uma vez um fã mostrou uma arma de 9 mm em seu quadril e disse a Harnsberger para vir buscá-la. Ocasionalmente, Harnsberger teria metade da multidão ao seu lado, como em um jogo do Arkansas Ozarks.

Quando um site de esportes notou o truque de Harnsberger em 2017, uma enxurrada de repórteres, inclusive eu, veio ver como o time de Hillary estava jogando nos distritos que mais apoiavam Trump.

“O calor que você quer é o calor onde as pessoas ficam chateadas com o que você representa … eles querem ver você ser chutado”, disse Harnsberger.

É quando os fãs investem e assistem você ganhar ou perder e voltar na próxima vez.

Em 2022, Hillary Trunks foi substituída por um marido que diz: “Riding with Biden”.

O progressista liberal ainda é o cara mau, mas Harnsberger e James disseram que as massas mudaram.

“As coisas ficaram realmente fora de controle nos últimos cinco anos”, disse James. Ele disse que as pessoas estão ficando mais frustradas e mais divididas. O liberalismo progressista oferece uma saída para essa energia acumulada.

“Então, aqui está esse cara em nossa cidade, dizendo essas coisas que vemos na TV com as quais não concordamos. Não podemos ter essas pessoas.” [on TV]Não podemos conseguir políticos. James disse, descrevendo a situação.

Dan vai e revela o que pensa, o que sente e suas frustrações para um público chateado [and] Eles podem trazê-lo de volta para ele porque é a coisa mais próxima do que eles estão com raiva, e eles podem realmente interagir com isso”, disse ele.

E embora a maioria dos políticos não venha para essas pequenas cidades, os progressistas liberais vão. “Você pode xingá-lo. Você pode vaiá-lo, pode esbofeteá-lo ou pode tentar. Você pode jogar algo nele.”

Harnsberger é um liberal e James é um conservador. Eles não concordam muito em política e não falam sobre isso fora do ringue, exceto para agir de acordo.

“Somos opostos completos”, disse James. “Eu sou uma pessoa da montanha que possui armas de fogo, masca tabaco e acredita na Bíblia; Dan não. Mas Dan e eu podemos nos dar bem. E se tivermos discussões, temos um luxo que a maioria das pessoas não tem – nós sabemos em algum lugar nos próximos dias, estaremos no ringue. “Juntos para que possamos bater na nuca um do outro.”

Mas isso é teatro. Não é isso que acontece com o público.

James estabelece algumas regras para tentar impedir que a multidão fique feia – não há críticas ou piadas sobre a Bíblia ou a crise de opioides nessas cidades.

Mas em uma noite recente em Steakleyville, Virgínia, onde a participação de votos de Trump aumentou de 78% em 2016 para 84% em 2020, ficou feio, rápido.

Quando Harnsberger tentou manipular as pessoas que pagavam para ver, ele foi abafado por vaias.

Muito disso era de se esperar. Um homem na platéia, Alex Adkins, disse à CNN que as opiniões do liberal-progressista não cairiam bem: “Todo mundo quer dar um soco na cara dele!”

Um homem carregando uma bandeira de Trump, que não quis ser identificado, disse que queria ver Harnsberger ser espancado. “Amamos o wrestling acima de tudo”, disse ele sobre o motivo de estar lá. “Mas para sair e mostrar um tipo liberal, ei, sabemos o que defendemos. Sim, e definitivamente não o lado esquerdo.”

Quando alguns na platéia pediram aos vizinhos que deixassem Hansburger falar, ele ferveu. Socos foram lançados. Alguém foi atingido por uma cadeira.

“Está passando do ponto do calor para o perigoso”, disse James, explicando por que a partida foi interrompida.

Mais brigas começaram e a briga se espalhou para o estacionamento.

Enquanto James e Hansburger se sentavam nos bastidores, esperando que tudo ficasse calmo o suficiente para permitir que eles saíssem com segurança, ambos concordaram que poderiam ter lidado melhor com a situação.

Mas nenhum deles disse que isso causou o problema.

“Acho que se eu não tivesse estado aqui antes, eles sentiriam o mesmo”, disse Harnsberger. “Mas tenho uma capacidade única de obter essa reação deles quando estou na frente deles desde que estou aqui.”

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